Friday, December 28, 2012

Let's Sum This Up / Fassen Wir Mal Zusammen

Uhm...I'm alive!
I feel a bit awkward writing here again after months of absence...I'm hopelessly behind on reporting what I've done. However, I'm on Winter Break now and I hope to catch up on the most important things, at least. For now, I just want to post a more general entry about what it's like to live in Japan.

Tokyo is very big and crowded.
Don't get me wrong, I knew before coming here that Tokyo would be a lot bigger than Berlin. But still, it never fails to surprise me that a somewhat normal train station here will be visited by pretty much as many people as the main train station in Berlin. Naturally, once you go to one of the really big stations here in Tokyo (Tokyo Station, Shibuya, Shinjuku, etc.) there will be even more people. And just because it's late, doesn't mean that the trains won't be crowded - quite on the contrary. The last trains are usually just after midnight and between 10pm and midnight, the trains are incredibly crowded with people going home. Sometimes there will be employees at the train station who's job it is to push more people into a crowded train. And that's even though the trains here are about twice as long as the trains in Berlin (and a lot longer than the ones in Hannover).
It also takes a very long time to travel around in Tokyo. I usually need between one and two hours if I travel to a place downtown and I don't even live at the edge of Tokyo.

People look the same.
Japan doesn't have a lot of foreigners. Most people here have brown eyes and black hair. Some dye their hair brown (blond is less common), but you will not find many people with unusual hair colors. Japanese people also tend to dress similarly, a lot of times going for dark or earth colors and not colorful clothes. In general, people here look very homogeneous. Hardly anyone has their own, individual style. Most adult men wear suits. A lot of women wear skirts or very short pants, even in winter. They seems a lot more "girly" than what I'm used to. In general, there is a lack of diversity in appearance. I find it a bit sad.

People notice me, who doesn't look the same.
Before coming to Japan, I asked a Japanese friend if people would stare at me in Japan. He said that in Tokyo it was less likely, but in rural areas they would. I do get stared at here, though. I notice it on the train. People watch me, glance up when I move. Some avoid sitting next to me.
Even when I ask someone for directions and I say "Sumimasen!" ("Excuse me!") first, sometimes the Japanese person I ask will step away from me or hurry past me, pretending he/she didn't hear me. I think those that do that are afraid they would have to talk to me in English.
Occasionally, a stranger will take a photo of me. That has happened to me when I wore a kimono and once when I wore a yukata. They always asked first, but one time (when I was sitting with two other foreigners, all of us wearing normal clothes) someone took a photo of us from behind a tree. That was very weird.

In general, I feel very conscious of being a foreigner in Japan.

It's hard to become friends with Japanese people.
I don't quite know the reason for that. It might be that I'm simply not in a lot of classes with Japanese people. It might be that a lot of Japanese students at my university don't eat in the cafeteria, they will go home or eat in a club room. I've joined two clubs and I hope that it will help me get some Japanese friends. But still, I feel that I'm not very close to the Japanese students I've met. Maybe they are shy or it is the language barrier. Or I'm simply not making enough of an effort. But I find it so much easier to befriend other foreigners. Naturally, as a consequence, I hardly talk in Japanese in my free time. Sometimes days will pass in which I won't use Japanese. It's quite bad and I'm hoping I'll be able to change that because I really feel that my Japanese is not improving enough.

Everyone in Japan owns a phone.
That part is so true. Whenever you wait for a train, you can see all the other people at the station stare down at their phones. It's like a country of zombies. I dislike it so much. One day I will take a picture of all those people staring at their phones so you can tell how bad it is.
You are not allowed to talk on the phone on the train, so people text instead. They also text while walking. Naturally, you end up dodging people all the time, because they just aren't watching where they are going. They will also text while riding a bike! If you ever wonder why the bike in front of you is so slow and swaying from one side of the road to the other, well...that's why.
Almost all of the phones are smartphones, by the way. Apple is definitely leading the pack here. Japanese people are very brand-conscious that way. If they own a notebook, it's most likely a macbook as well.

Everything is a lot bigger in Japan.
Unfortunately that is the conclusion I have come to: Everything scary-looking will be twice the size of it's German equivalent. My college's campus is very green, with a lot of trees and animals. Flies, ants, other critters, can find them all there and they are huge. I've seen several spider webs as long as I am tall. This country is not a good place for people who are afraid of spiders or critters. That being said, several of my friends had problems with cockroaches in their apartments. Yuck!

Everything is a lot smaller in Japan.
With that, I mean about everything that is not scary (to me, at least). People are smaller and slimmer. (Unfortunately most people are still a bit taller than me.) If you don't have a lot of space on your mountainous island, naturally you will make everything space-saving. Cars are small to fit through the narrow streets. A lot of those streets would be one-way streets in Germany, but here they are normal streets. Houses are also very narrow and usually don't have gardens or yards. That being said, those people that do have houses will pack every inch of space outside of the house with plants in pots.

And of course, if you have slim people, you don't need big portions to feed them. That's one of the biggest complaints I have heard from foreigners (and myself): Food portions are tiny in Japan! They are more similar to the size of children's portions in Germany. Of course, you could just order twice the amount - if things weren't so expensive.

Everything is expensive.
Unfortunately that is pretty much true. While there are a few things that might be cheaper (like fish or rice), you can assume that most things will cost around 150% of the price you'd pay in Germany, if not twice as much. There are a few things that are especially bad, for example vegetables and fruits. Recently I bought an apple that was on sale. One apple for one Euro. You can also get a single banana for 80 Cents. Strawberries are pretty much not affordable at all with a price of 5 Euro for a pack of 6 or 7 strawberries.
Cheese is also very lacking. In Germany, you have an entire aisle of cheese, with many different kinds and very delicious ones for a small price. Here, you pretty much get one kind (called "Cheese") that is already expensive and only contains 5 slices, then maybe one or two imported ones (also small) that no one can afford. Meat is also very expensive. Bread is somewhat fine. I usually get a loaf with 8 slices for 90 Cents (you always buy the same amount of bread, but the slices vary in thickness - mine with 8 slices is the thinnest, but you can also get bread with 6 slices or even just 4).
Eating in the cafeteria of my college is not very cheap, either. I usually pay 3,60€ for a meal there. If you calculate that for a month, I end up spending 72€ on food there - for just one meal on only five days of the week. I try to make my own lunch and bring it to school with me. Unfortunately if you stick to the stuff that is affordable, you will eat rice at least once a day (sometimes twice), with maybe spaghetti every once in a while. Let's just say I don't get the most variety in terms of my diet.

This part mostly concerned food. But pretty much everything else is expensive, too. Apartment prices are horrendously high as well. For what I'm paying for this small apartment, a good hour from the center of Tokyo, I could have a very modern, two or three bedroom apartment in Berlin in a much better location.
And I'd have a full kitchen with an oven (no oven and only one cooking plate in my apartment here).

Japan is noisy.
I had no idea before, but a lot of Japan is full of sound. You get sounds so often. Take the train system: A sound when the barriers at the train crossing go down. An announcement (accompanied by a short melody) when a train passes through or stops at a station. Sounds when the train doors open and close. Sounds played at the station. Sounds when you sweep your card to pay for the train fare.
Every time you use any kind of machine, you will have a female voice giving you instructions.
When you enter a store, the employees will greet you. (Some even do that without looking at the door. They just yell "come in" whenever they hear the door, meaning that if someone is standing outside triggering the automatic door, they will constantly call "come in".) Usually the stores play (bad) acoustic covers of well-known songs (German stores usually play a local radio station) and at the same time, you will have small screens showing cooking shows or loudly advertising something.
There are even cars here with automatic announcements whenever they turn a corner: "*bling bling bling sound* I'm turning left. Please be careful. *bling bling bling* I'm turning left. Please be careful." When you have such a car waiting at a traffic light, you will still get the announcement for several minutes. It seems to be tied to the turn signal.
At 5pm in the summer and 4:30pm in winter, a song is played outside. It tells children to come home because it's getting dark. I can hear the song in my apartment as well.
It's just so much noise. I think it will feel very relaxing and quiet once I'm back in Germany.

Earthquakes happen a lot.
I tend not to notice a lot of the smaller earthquakes, in part because I live on the ground floor (and it shakes a lot more the further you are up in a building). But so far, I've experienced two very strong earthquakes here. One of them made my windows shake as if a train was passing by right outside my room. There seems to be three or four minor, not noticeable earthquakes in the area of Tokyo every day. I guess you can get used to that, but I'm very glad that Germany is a country with close to no natural disasters.

Japanese-style driving is insane!
Now, I say that as someone who rides her bike every day. Japanese people seem very good at making the most of the limited space they have available, which also applies to driving. As I've mentioned before, the roads are very narrow, but somehow the Japanese drivers somehow manage to squeeze past each other. Sometimes, they are just very stupid, though. Most drivers here cut the corners, sometimes to the point that they almost hit me on my bike (going on the very far left side of the street). A couple of times, I was waiting at an intersection and had to move with my bike because a car was turning into my street. Because of the way the driver cut the corner, I was in the way, even though there was sufficient space right next to me.
Other times, the driver will be texting or simply driving in the middle of the road.
But even worse than the drivers are the bikers and pedestrians. (Remember: Japan has left side traffic.) You will find bikers anywhere - on the left side of the street, on the right side of the street, in the middle, and on both sidewalks. Most of the time, I ride my bike on the left side of the road, unless the street is so busy that I think the sidewalk is safer. But I've seen almost anything here. Plus texting while riding your bike or eating.
Pedestrians are somewhat suicidal, because they don't look before crossing a street, not even the children. Or they will walk on the street. Most of the time they are also texting. A lot of them will hear you approach on your bike and randomly dodge to one direction - usually the one where I'm trying to pass them by.

Really, it's a miracle I've only had one (very small) accident so far. But I've had so many close calls. It is really dangerous here in that regard.

Japan is a safe country.
Apart from the insane traffic, it is very safe here, though. There are not a lot of crimes. You can go out at night without worrying and no one here steals. One time I met some friends and we wanted to take a picture together, so we asked some Japanese women (Japanese people are extremely helpful when it comes to taking pictures). I and two friends were there by bike and we just let them stand there in front of the train stations entrance and had our picture taken in front of a traffic circle illuminated by Christmas lights. When I came back to my bike, I noticed that I had left my purse inside the bike's basket, with my wallet visible through the opened zipper. Nothing was stolen. That is Japan!

Japan has great service.
That is one of the best things you will find here. You're buying Christmas lights? The employee will check for you if they all work before you pay. The elevator at the train station is broken? There will be someone standing there to draw attention to it and to refer you to the escalator.
There are even people employed at my university who's only job it is to move the bikes closer to each other so that more bikes will fit into the parking lot.
If a road is under construction, you have several people there waving you to where you can safely pass by the construction side.
Not to mention that the policemen are very nice. I always go up to them if I have a problem. They also have a map of the environment, so if you are lost, your local "police box" (like a mini-police station) is the place to go. They will even whip out their smartphones to google a cheap place for you to sleep.

Japanese people are very helpful, even if they are useless at times.
Now, when you have a problem, you don't need to be shy about asking a random Japanese person for help. If they don't run away in fear because you are a foreigner, they will attempt to help you. Attempt is the big issue, though. If they don't know something, they will use their smartphones and look it up online or race off to find the manager. Sometimes your problem gets solved. But other times you will stand there for 20 minutes while your Japanese person is googling and calling several friends in an attempt to help you. As sweet as that is, I think after a while you should just admit that you don't know something, instead of letting the other person wait very long.

Japan is still dominated by males.
Even though Japan is a very modern country, sometimes it will show that gender equality is still a bit lacking in Japan. You can tell easily by looking at what jobs are mostly done by women. A lot of times, they have the easy, low-paying jobs that don't require a lot of training.
My university's president is a woman. A few weeks ago, she attended a meeting of around 200 college presidents from Tokio. Apart from her, only three other presidents were female - and those other three presidents all come from women-only colleges.
You may have heard of Japanese men groping women on trains. That happens frequently. Thankfully it hasn't happened to me yet. A lot of Japanese women will not complain, though. They will just let it happen.
The ideal woman in Japan should be "kawaii" (cute), which means she will be cute to look at, love cute things, have a (fake) high voice and be submissive to men. It does not include being smart, independent or witty.  I find this ideal revolting and I dislike it when people call me "kawaii".

That is all I can think of for now. I hope it gives you a good impression of what Japan is like. Naturally, it can't be applied to every single Japanese or everywhere in Japan; there are always exceptions and I sometimes exaggerate (even on purpose).
There are certainly good and bad parts about living here. I may sound very negative, but don't get me wrong: I like it here and it's definitely a great experience for me. I just love my home country a lot more. =)
So would I want to live in Japan for the rest of my life? I can safely say for myself "no". But that is just my own opinion. It is definitely not a bad country. In fact, it has many beautiful sides (just wait until I get to post about my vacation to Osaka and Kyoto). I know I'll come back again.


Ehm...hallo, ich lebe noch!
Es ist etwas komisch, jetzt wieder hier zu schreiben nach Monaten ohne Einträge....Ich bin auch hofflungslos im Rückstand, was das Berichten über meine Erlebnisse angeht. Ich habe jetzt aber Ferien und hoffe, dass ich zumindest über die wichtigsten Sachen bald geschrieben haben werde.
Im Moment möchte ich nur einen eher generellen Beitrag darüber schreiben, wie das Leben in Japan so ist.

Tokio ist sehr groß und überfüllt.
Versteht mich nicht falsch, ich wusste natürlich schon vorher, dass Tokio um einiges größer sein würde als Berlin. Aber trotzdem überrascht es mich immer noch, dass hier eine ganz normale Haltestelle in etwa von so vielen Leuten besucht wird wie der Berliner Hauptbahnhof. Wenn man dann erst mal zu den richtig großen Haltestellen hier kommt (Tokio Station, Shibuya, Shinjuku) sind dort natürlich noch viel mehr Leute. Ich kann mich einfach nicht an diese Menschenmassen gewöhnen. Und nur weil es spät ist, heißt es auch noch lange nicht, dass die Züge leer sind  - weit gefehlt. Die letzten Züge hier fahren kurz nach Mitternacht und im Zeitraum zwischen 22 Uhr und Mitternacht sind die Züge überfüllt mit Menschen, die noch schnell nach Hause wollen. Manchmal gibt es an den Haltestellen Bahnangestellte, deren Job es ist, noch mehr Leute in die schon vollen Züge zu quetschen. Und dass, obwohl die Züge hier etwa doppelt so lang sind wie in Berlin (und bedeutend länger als in Hannover).
Es dauert auch einfach sehr lange, irgendwo hin zu fahren. Ich brauche in der Regel zwischen einer und zwei Stunden, wenn ich ins Stadtzentrum von Tokio will, und ich wohne noch nicht mal am Stadtrand.

Alle sehen gleich aus.
Japan hat nicht viele Ausländer. Die meisten Leute hier haben braune Augen und schwarze Haare. Manche färben sich die Haare braun (blond ist seltener), aber man findet fast niemanden mit ausgefalleneren Haarfarben. Viele Japaner ziehen sich auch sehr ähnlich an, meistens in dunklen oder Erdfarben und nur weniger in bunten Anziehsachen. Generell sehen die meisten hier sehr homogen aus. Kaum jemand hat seinen eigenen, individuellen Stil. Der Großteil der erwachsenen Männer trägt Anzüge. Viele Frauen tragen kurze Röcke oder sehr kurze Hosen (ich glaube in Deutschland heißen sie "hot pants"), auch im Winter (dann mit Strumpfhose). Sie sehen viel "mädchenhafter" aus, als ich es gewöhnt bin. Generell gibt es hier aber wenig Vielfältigkeit beim Aussehen. Ich finde das etwas traurig.

Ich, die ich anders aussehe, falle auf.
Bevor ich nach Japan kam, fragte ich einen japanischen Freund, ob ich in Japan angestarrt werden würde. Er meinte, in Tokio sei das weniger warscheinlich, aber in ländlichen Gebieten würde es passieren. Ich werde aber doch angestarrt. Mir fällt es im Zug auf. Die Leute beobachten mich und schauen hoch, wenn ich mich bewege. Manche vermeiden es, neben mir zu sitzen.
Sogar wenn ich jemanden nach dem Weg fragen will und "Sumimasen!" ("Entschuldigung!") sage, geht die Person, die ich frage, manchmal rückwärts von mir weg oder läuft schnell an mir vorbei, als hätte er oder sie mich nicht gesehen. Ich glaube diese Leute haben Angst, dass sie mit mir auf Englisch reden müssen.
Manchmal machen Fremde von mir ein Foto. Das ist mir schon passiert, als ich einen Kimono anhatte und als ich einen Yukata anhatte. Sie haben mich vorher gefragt, aber einmal, als ich mit zwei anderen Ausländern (in ganz normalen Anziehsachen) auf einer Wiese saß, machte ein Mann von uns ein Foto, der hinter einem Baum stand. Das war wirklich seltsam.

Generell kann ich sagen, dass mir in Japan sehr bewusst ist, dass ich eine Ausländerin bin.

Es ist schwierig, sich mit Japanern anzufreunden.
Ich kenne den Grund nicht genau. Vielleicht liegt es daran, dass ich nicht viele Kurse mit Japanern zusammen habe. Oder es liegt daran, dass viele japanische Studenten an meiner Uni nicht in der Mensa essen, sondern nach Hause fahren oder in einem Klubraum essen. Ich bin zwei Klubs beigetreten und hoffe, dass das mir helfen wird, mich mit ein paar Japanern anzufreunden. Aber ich habe trotzdem das Gefühl, dass ich den Japanern, die ich kenne, nicht sehr nahe stehe. Vielleicht sind sie sehr schüchtern oder es ist die Sprachbarriere. Oder ich bemühe mich einfach nicht genug. Aber es fällt mir bedeutend leichter, mich mit anderen Ausländern anzufreunden. Natürlich führt das dazu, dass ich in meiner Freizeit kaum Japanisch spreche. Manchmal spreche ich mehrere Tage lang kein Japanisch. Das ist echt schlecht und ich hoffe, dass ich das bald ändern kann, weil ich wirklich das Gefühl habe, dass mein Japanisch sich noch nicht genug verbessert hat.

In Japan besitzt jeder ein Handy.
Das trifft sowas von zu. Immer wenn man auf einen Zug wartet, kann man sehen, wie alle anderen Leute auf dem Bahnsteig auf ihr Handy runter starren. Es ist wie ein Land voller Zombies. Ich finde es grässlich. Eines Tages mach ich mal ein Foto von den ganzen Leuten, wie sie auf ihre Handys starren, damit ihr sehen könnt, wie schlimm es ist.
In den Zügen darf man nicht telefonieren, also texten alle Leute. Sie texten auch, während sie laufen. Deshalb muss man andauernd Leuten ausweichen, weil keiner hinguckt, wohin er geht. Japaner texten sogar beim Radfahren! Falls ihr euch jemals fragt, warum der Radfahrer vor euch so lahm ist und so komisch von einer Seite der Straße zur anderen schwenkt....das ist der Grund!
Fast alle haben hier natürlich Smartphones und Apple (iPhone) ist am weitesten verbreitet. Japaner sind in der Hinsicht auf jeden Fall sehr markenbewusst. Falls sie einen Laptop besitzen ist der meistens auch ein macbook.

Alles ist viel größer in Japan.
Leider musste ich feststellen: Wenn es um angsteinflößende Viecher geht, ist alles in Japan doppelt so groß wie in Deutschland! Der Campus meiner Uni ist sehr grün, mit vielen Bäumen und Tieren. Fliegen, Ameisen, Gewürm, Spinnen....all diese Viecher findet man da und sie sind riesig. Ich habe schon mehrere Spinnennetze gesehen, die so groß waren wie ich. Dieses Land ist nicht gut für diejenigen, die Angst vor Spinnen oder Kriechtieren haben. Und wenn ich gerade dabei bin....einige meiner Freunde hatten Kackerlakenplagen in ihren Wohnungen. Bäh!

Alles ist viel kleiner in Japan.
Damit meine ich die Sachen, die nicht angsteinflößend sind (oder mir zumindest keine Angst machen). Die meisten Leute hier sind kleiner und dünner. (Leider sind die meisten trotzdem noch größer als ich.) Wenn man nicht viel Platz auf seiner bergigen Insel hat, muss man eben platzsparend sein. Deswegen: Autos sind schmal, um durch die engen Straßen zu passen. Die meisten dieser Straßen wären in Deutschland Einbahnstraßen, aber hier sind sie normale Straßen. Die Häuser sind auch eher schmal und haben meistens keinen Garten. Trotzdem: Diejenigen, die in Häusern wohnen, packen in jede noch so kleine Ecke um ihr Haus herum einen Blumentopf oder eine Topfpflanze. 

Und wenn die Leute schon schmaler sind braucht man auch keine sehr großen Portionen. Das ist einer der Punkte, über den sich die Ausländer hier (und ich auch) beschweren: Die Portionen sind winzig in Japan! Sie sind eher so groß wie Kinderportionen in Deutschland. Natürlich könnte man einfach das Doppelte bestellen - wenn alles nicht so teuer wäre.

Alles ist teuer.
Leider stimmt das. Obwohl es manche Dinge gibt, die vielleicht günstiger sind (wie Fish oder Reis), kann man in der Regel davon ausgehen, dass alles etwa um die Hälfte mehr kostet als in Deutschland, wenn nicht sogar das Doppelte. Es gibt ein paar Dinge, die besonders übel sind, zum Beispiel Obst und Gemüse. Vor einiger Zeit kaufte ich einen Apfel im Sonderangebot - für einen Euro. Man kann auch eine Banane für 80 Cent kriegen. Erdbeeren kann man sich hier gar nicht erst leisten, bei einem Preis von 5€ für eine Packung mit 6 oder 7 Stück.
Käse ist auch sehr enttäuschend. In Deutschland gibt es ein eigenes Regal mit Käse, mit ganz vielen verschiedenen Sorten und auch sehr günstigen. Hier gibt es eine Sorte (namens "Käse"), der schon sehr teuer ist (und man kriegt nur 5 Scheiben). Dann gibt es vielleicht noch ein, zwei importierte Sorten (natürlich klein), die man sich überhaupt nicht leisten kann. Fleisch ist auch sehr teuer. Brot geht noch. Ich kaufe meistens einen Brotlaib, der aus 8 Scheiben für 90 Cent besteht. (Man kauft immer die gleiche Menge an Brot, aber der Schnitt variiert. Bei 8 Scheiben sind die Scheiben am dünnsten, man kann aber auch die gleiche Menge an Brot in 6 oder nur 4 Scheiben kaufen.)
Noch nicht einmal die Mensa meiner Uni ist sehr günstig. Eine Mahlzeit kostet dort in der Regel 3,60€. Wenn man das auf einen Monat umrechnet, gebe ich für nur eine Mahlzeit an nur 5 Tagen in der Woche 72€ im Monat aus. Ich versuche deswegen, mein eigenes Essen mitzubringen. Leider, wenn man nur das kauft, was günstig ist, isst man mindestens einmal am Tag Reis (öfters zweimal) mit ab und zu mal Spaghetti. Man kann also sagen, dass ich mich nicht gerade sehr ausgewogen oder vielseitig ernähre.

Dieser Teil betrifft hauptsächlich essen, aber alles andere ist auch sehr teuer. Die Mieten für Wohnungen in Tokio sind unheimlich hoch. Für die gleiche Miete, die ich für diese kleine Wohnung, die eine Stunde vom Stadtzentrum entfernt liegt, bezahle, könnte ich in Berlin eine moderne Zwei- oder Dreizimmerwohnung in einer sehr guten Lage beziehen.
Und ich hätte eine voll ausgestattete Küche mit Ofen (hier habe ich keinen Ofen und nur eine Herdplatte).

Japan ist laut.
Ich hatte vorher keine Ahnung, aber Japan ist voll von Geräuschen. Andauernd plärrt irgendetwas. Zum Beispiel bei den Zügen: Es gibt einen Sound, wenn am Bahnübergang die Schranken runter gehen. Eine Ansage (mit Melodie), wenn ein Zug durch eine Haltestelle fährt oder anhält. Töne, wenn die Türen sich öffnen und schließen. Haltestellen haben ihre eigenen Melodien. Geräusche, sobald man seine Karte durch den Scanner zieht, um das Ticket zu bezahlen.
Sobald man irgendeine Maschine benutzt, bekommt man eine Ansage von einer Frau.
Wenn man einen Laden betritt, rufen sie Angestellten "Kommen Sie herein!". (Manche rufen das auch, ohne hinzusehen. Sie rufen einfach, sobald sie hören, dass die automatische Tür sich öffnet. Falls also draußen jemand steht und andauernd den Sensor aktiviert, rufen sie jedes Mal "Kommen Sie herein!".) Die meisten Läden spielen auch laufend Musik, aber nicht lokale Radiosender, sondern (schlechte) Akustikversionen von bekannten Liedern und gleichzeitig hört man noch aus mehreren Ecke das Geplärre von Fernsehsendungen und Werbespots.
Es gibt hier sogar Autos mit automatischen Ansagen, sobald sie um die Kurve fahren: "*plink plink plink* Ich biege links ab. Bitte seien Sie vorsichtig. *plink plink plink* Ich biege links ab. Bitte seien Sie vorsichtig." wenn dann so ein Auto an einer Ampel anhält, kriegt man die Ansage für mehrere Minuten. Sie scheint an den Blinker gekoppelt zu sein.
Um 17 Uhr im Sommer und 18 Uhr im Winter gibt es draußen auch Musik. Dann wird über Lautsprecher ein Lied gespielt, dass den Kindern zeigt, dass sie jetzt nach Hause kommen sollen, weil es dunkel wird. Ich kann das Lied sogar in meiner Wohnung noch hören.
Es ist einfach so viel Lärm. Ich glaube, wenn ich wieder in Deutschland bin wird mir alles vergleichsweise ruhig und entspannend vorkommen.

Es gibt viele Erdbeben.
Ich bemerke die kleineren Erdbeben überhaupt nicht, vermutlich, weil ich im Erdgeschoss wohne (und es wackelt viel mehr, je höher man in einem Gebäude ist). Aber bis jetzt habe ich schon zwei sehr starke Erdbeben miterlebt. Das eine hat mein Fenster so gerüttelt, als würde ein Zug direkt neben meiner Wohnung entlang fahren. Anscheinend gibt es im Großraum Tokio jeden Tag drei oder vier kleinere, nicht bemerkbare Erdbeben. Man kann sich zwar an alles gewöhnen, aber ich bin trotzdem froh, dass Deutschland so gut wie keine Naturkatastrophen hat.

Japaner fahren wie die Wahnsinnigen!
Ich sag das als eine, die jeden Tag Fahrrad fährt. Japaner sind sehr gut darin, den wenigen Platz, den sie haben, optimal auszunutzen, und das gilt auch für's Autofahren. Wie ich schon vorher erwähnt habe, sind die Straßen hier sehr eng, aber irgendwie schaffen es die japanischen Autofahrer immer, sich noch irgendwie aneinander vorbei zu schieben.
Manchmal sind sie aber auch einfach dämlich. Die meisten Fahrer hier schneiden die Kurven und zwar so extrem, dass sie mich auf meinem Rad (ganz an der linken Seite) fast ummähen. Einige Male wartete ich an einer Kreuzung und musste samt Rad ganz schnell aus dem Weg, weil ein Abbieger die Kurve so stark geschnitten hatte, dass ich im Weg stand, obwohl neben mir genug Platz war.
Andere Male textet der Fahrer beim Fahren oder fährt einfach in der Mitte der Straße.
Aber noch schlimmer als die Autofahrer sind die Radfahrer und Fußgänger. (Zur Erinnerung: In Japan fährt man links.) Man findet hier Radfahrer überall: Links auf der Straße, rechts auf der Straße, in der Mitte der Straße und auf beiden Fußwegen. Ich fahre meistens links auf der Straße, es sei denn die Straße ist so stark befahren, dass ich denke, dass der Fußweg sicherer ist. Aber ich habe hier schon alles gesehen. Inklusive Radfahrer, die texten oder essen.
Fußgängen sind etwas lebensmüde. Wenn sie nicht gerade eine Kreuzung überqueren, gucken sie einfach nicht. Das gilt auch für Kinder. Oder sie laufen auf der Mitte der Straße. Meistens texten sie dabei noch mit dem Handy. Viele hören es, wenn man von hinten mit dem Rad ankommt und weichen dann in irgendeine Richtung aus - meistens genau dorthin, wo ich an ihnen vorbei will.

Es ist echt ein Wunder, dass ich bis jetzt erst einen (ganz kleinen) Unfall hatte. Aber ich wäre so oft fast angefahren worden oder hätte fast jemanden angefahren.... In dieser Hinsicht ist es hier sehr gefährlich.

Japan ist sehr sicher.
Abgesehen von dem verrückten Straßenverkehr ist es hier allerdings sehr sicher. Es gibt nicht viele Verbrechen. Man kann ohne Probleme nachts unterwegs sein und niemand klaut. Einmal traf ich mich mit Freunden und wir wollten ein Foto zusammen machen, also fragten wir kurzerhand zwei Japanerinnen (Japaner sind echt hilfbereit, wenn es ums Foto machen geht). Zwei Freunde und ich waren mit dem Rad gekommen und wir ließen sie einfach vor dem Eingang der Haltestelle stehen und machten unser Foto vor einem Verkehrskreisel, der weihnachtlich beleuchtet war. Als ich zu meinem Rad zurück kam, bemerkte ich, dass meine Handtasche offen war und mein Portemonnaie herausguckte. Aber es war nichts gestohlen worden. Das ist Japan!

In Japan wird Service groß geschrieben.
Das ist einer der tollsten Sachen hier. Du willst Weihnachtsbeleuchtung kaufen? Die Verkäuferin checkt für dich, ob auch alle Lichter funktionieren, bevor du bezahlst. Der Aufzug am Bahnhof ist kaputt? Daneben steht eine Person, die darauf hinweist und auf die Rolltreppe verweist.
Es gibt sogar an meiner Uni Angestellte, deren einzige Aufgabe es ist, die Fahrräder näher aneinander zu rücken, damit mehr Fahrräder auf den Parkplatz passen.
Bei einer Baustelle gibt es daneben auch immer gleich mehrere Leute, die einem den Weg zeigen, wie man sicher an der Baustelle vorbei kommt.
Die Polizisten sind auch ausgesprochen nett. Ich frage sie immer, wenn ich ein Problem habe. Sie haben auch immer eine Karte der Umgebung, also ist die "Polizeibox" (eine Mini-Polizeitwache) der Anlaufort schlechthin, wenn man sich verlaufen hat. Die Polizisten googlen sogar auf ihren Smartphones für einen, wenn man einen günstigen Schlafplatz sucht.

Japaner sind sehr hilfsbereit, auch wenn sie manchmal nutzlos sind.
Wenn man ein Problem hat, muss man wirklich nicht zu schüchtern sein, um einen beliebigen Japaner um Hilfe zu bitten. Falls sie nicht wegrennen, weil man ein Ausländer ist, versuchen sie wirklich, einem zu helfen. Leider ist das "versuchen" das Problem. Falls sie etwas nicht wissen, nehmen sie ihr Smartphone heraus und suchen im Internet nach einer Antwort oder rennen zum Manager, um ihn zu fragen. Manchmal führt das zur Lösung. Andere Male steht man dann 20 Minuten da während eurer Japaner googelt  und Bekannte anruft. So lieb das auch ist, ich finde, nach einer bestimmten Zeit sollte man einfach zugeben, dass man es nicht weiß oder nicht finden kann, anstatt jemanden lange warten zu lassen.

Japan wird immer noch von Männern dominiert.
Obwohl Japan sehr modern ist, merkt man doch manchmal, dass es an der Gleichberechtigung der Geschlechter noch etwas hapert. Man sieht es leicht, wenn man die Jobs betrachtet, die viele Frauen ausüben. Es sind oft die leichten Jobs für niedrige Gehälter, für die man auch kaum Ausbildung braucht.
Meine Uni hat eine Präsidentin. Vor ein paar Wochen besuchte sie ein Treffen von rund 200 Präsidenten von Unis in Tokio. Abgesehen von ihr gab es nur drei weitere Frauen - und die drei kamen alle von Universitäten für Frauen.
Vielleicht habt ihr auch schon davon gehört, dass Männer in Japan in den Zügen Frauen angrapschen. Das passiert leider sehr oft. Glücklicherweise ist es mir noch nicht passiert. Viele Japanerinnen beschweren sich aber nicht, sondern lassen es über sich ergehen.
Das Frauenideal in Japan ist "kawaii" (niedlich), was bedeutet, dass sie niedlich ist, niedlich Dinge mag, mit einer (unnatürlich) hohen Stimme spricht und sich dem Mann unterordnet. Es bedeutet nicht, dass sie schlau ist, unabhängig oder gewitzt. Ich finde dieses Ideal grässlich und ich mag es überhaupt nicht, wenn ich als "kawaii" bezeichnet werde.

Das ist alles, was mir im Moment einfällt. Ich hoffe, ich konnte euch einen Eindruck davon vermitteln, wie Japan ist. Natürlich trifft es nicht auf samt und sonder alles Japaner oder überall in Japan zu. Es gibt immer Ausnahmen und ich übertreibe auch manchmal (und das auch oft mit Absicht).
Es gibt auf jeden Fall gute und schlechte Seiten. Ich klinge vielleicht sehr negativ, aber versteht mich nicht falsch: Mir gefällt es hier und es ist auf jeden Fall eine tolle Erfahrung für mich. Ich mag einfach meine Heimat lieber. =)
Will ich den Rest meines Lebens in Japan verbringen? Ich kann für mich selbst mit Sicherheit sagen: "Nein." Aber das ist nur meine eigene Meinung. Es ist eindeutig kein schlechtes Land. Genau genommen hat es sehr viele schöne Seiten (wartet erst einmal ab, bis ich über meine Reise nach Osaka und Kyoto schreibe). Ich weiß, dass ich wiederkommen werde.

Picture Time / Zeit für Fotos:

Just a few examples of making the most of your space by putting plants everywhere./
Nur ein paar wenige Beispiele für die optimale Nutzung von dem Platz, den man hat, indem man überall Pflanzen hinstellt.

Wednesday, September 26, 2012

First Outing: Ryogoku / Erster Ausflug: Ryogoku

Hey everyone! Sorry for the long time without an update. Life has been quite busy lately, with our teachers giving us more and more to do each week.

Apart from my language class, I'm only taking one other class this trimester ( college here has trimesters, which is not common for Japanese universities). This class is called "From Ramune to Anime". Ramune is a Japanese lemonade and Anime (most of you will know that) are the Japanese TV animated TV shows like Pokemon, Sailor Moon, Dragonball, Naruto.... So essentially it is a class about the Japanese culture. One part of the class is in the classroom on Thursday from 3PM to 7PM (so looooong). We mainly watch movies there. The second part is on the weekend. We have formed small groups and with them, we go on outings to various parts of Tokyo that our teachers recommend for that week's topic.

Let me introduce my group members:

- Mick: You should already know him. He's Asian-American and fun to be with. He's in the beginner's Japanese class.
- Avi: I've also written about him before. He's from New York State. He's a bit weird, often plays the air guitar, but nice. He is in the Japanese class one level below mine.
- Shiori: A young Japanese woman who gave me the impression that she has a strong personality.
- Moe J.: Another Japanese woman. Her stepfather is from England, I think. She's also very pretty.
- Moe M.: Yes, a second Moe. If you know how terrible I am at remembering names, you will notive how much easier this makes things for me. Moe seems very shy at first, but she is very nice and is the Japanese member of our group that talks the most with us foreigners. She has also gone to every outing so far, sometimes being the only Japanese present. She does her best translating for us.
- Ryan: We met him during the first outing. He's from England, but doesn't have a very typical British accent. His Japanese is way better than mine. His Japanese class is three levels higher than mine. He's also taking German. Technically, he is too tall to fit to our group's name, but we adopted him nonetheless. Thanks to him I now know that "o la la" is "la di da" in British English. =)

About the outing:
On September the 8th, five of my group (without Shiori) went to Ryogoku, which is an older part of town in the center of Tokyo. However, most of the buildings are not older than World War II, because that area was pretty much razed to the ground twice: Once during the Kanto Earthquake in 1923 and the big fires that followed it. Many people died because they couldn't escape this part of town, for there was no bridge across the Sumida River yet. And again during the Second World War, most buildings were destroyed. Some things are still different about this neighborhood, though: The streets follow a pattern and the buildings are spaced farther away form each other, to prevent fire from spreading quickly.

My group met at a station close to our university and we rode the train to the station before Ryogoku Station together. Then we walked over the Asakusabashi Bridge to Ryogoku, trying to stay in the shade as much as possible in the heat. We had a great view of the Sky Tree (a big tourist attraction, see the pics) from the bridge and I was amused that there seemed to be areas on the bridge specifically for the purpose of taking pictures from there. If we had hurried, we could have met our teachers, but we didn't want to walk around in a huge group with our fellow 200 students in that class, so instead we went our own way.

Our first stop was at Eko-in Temple. We received a map of the area there, which was very useful in our later exploration. It was the first Buddhist temple I had visited and many things were unknown to me. I asked our Japanese friends about the small stone arrangements between the bamboo, at the site of the path to the temple. They said that they were grave stones. There were also long, thin boards with Chinese/Japanese characters that you can place at graves. If I recall it right, the temple is for the victims of the Kanto Earthquake and the fires, as well as for those in Ryogoku that were killed during the Second World War. For me, the most interesting part was the inside of the temple. I was raised Roman Catholic and it surprised me how much the temple reminded me of a Catholic church. I could smell the burned incense already in the entrance hall. The temple itself has many rows of seats for the believers and the heads of the Buddhist “saints“ (I hope that that's the right word) in the pictures are adorned with a golden nimbus. In general, the heavy use of gold reminded me of older churches. I think the temple is beautiful. Unfortunately we were not allowed to take pictures of the inside of the temple.

We left after a while and headed for the Site of the Former Residence of Lord Kira. Shortly before reaching it, we entered a small shop because Avi is always hungry and wanted to see what's inside. We learned that this shop sold some souvenirs and also amazake, which none of us foreigners knew about. Our friends explained that amazake is a non-alcoholic byproduct of the sake production and of course we wanted to try that (and relax in the cool shop). The shopkeeper was very kind and gave us small plastic cups with amazake to try it, so we didn't even have to buy the drink. While we were sitting there sipping the amazake, the big throng of our class' students, let by our teachers, passed by the store. One person spotted us and joined us in the cool shop. We learned that he, Ryan, didn't have a group and quickly decided to adopt him, so we are now four foreigners. I enjoy the diversity in our group. I think we have a wonderful mix of personalities, Japanese skills and backgrounds. Before leaving the shop, the shopkeeper gave each of us six people a fan, saying we would need it in the heat. Yet those were fans I had seen for sale in his shop! He kindly gave them to us for free, even though only one or two of us had actually bought something from him. For me, that was the event of that day that left the greatest impression on me, even more than seeing the beautiful buildings, because that was the moment when I thought “this is Japan.“

We also saw the Residence of Lord Kira. Our Japanese friends told us that the original building had been about ten times larger, which was hard to believe now that we were looking at this small area. Next, we went to the Edo Tokyo Museum, only stopping to eat lunch along the way (by then not only Avi was hungry). In front of the museum, we saw a Japanese man looking a bit like a Native American, which I thought was an interesting combination. He played a bamboo flute and an ukulele and when he saw us, he played “Take Me Home, Country Roads“.

The Edo Tokyo Museum is very large and we agreed that the entrance looks kinda sci-fi-ish. There was a beautiful wooden bridge inside and the two very different buildings beside it, one traditional Japanese building (maybe a theater) and the other a more Western looking building, probably from around 1900. I was less interested in i.e. the currency during the Edo period. Instead, I liked the models of the cities. You could even use goggles to get a closer view of all the details. I also liked models of the buildings where you could see i.e. how the roof is constructed. That seemed very complicated. Another great part was looking at the very elaborate kabuki (traditional Japanese theater) costumes. They were different from the kabuki costumes I had seen in the East-Asian Art Museum in Berlin. They were a lot more ornamented. I also got to sit in a Japanese sedan. That's a small box attached to a wooden pole. Two people take the pole onto their shoulders and carry the box between them. That used to be a way for rich people to get around. It was smaller than I thought and I'm glad I don't have to use one for a long journey. I think it would be quite uncomfortable after a while, because I'm sure it sways with each step the carriers take.
(Those of you that have watched "Last Samurai" will know those sedans.)

One of the most interesting parts was when we (down to four members because two had to leave) went into the Interactive Area, which was a Japanese style building were you could sit in and talk. We sat down on the tatami mats and talked about our religious beliefs and if we have any ethnic preferences when looking for a boy- or girlfriend (most of us don't, but Avi doesn't want to date an American girl, even though he is American himself).

We went to the Yokoami-cho Park next and looked at the big pagoda in the middle. It surprised me a bit to see a stone wall again after looking at so many wooden buildings. We didn't stay long, though. The Former Yasuda Garden, which we also wanted to visit, unfortunately was closed already, so we decided to go home. We passed by the Ryogoku Sumo Stadium on the way to the station and admired the flags, but eventually we returned to the station where we had met earlier.

I think my only regret is that I don't speak enough Japanese to read the signs and explanations in front of the places we have visited. I had to rely heavily on our Japanese members for information. But our group gets along very well and it was a lot of fun.

Another thing that happened that week is that I had to go through a health check for my college. The worst part was an urine test, but the rest was fine. As it turned out, I had lost 2 kg (4 pounds) since coming to Japan, which means I lost 2 kg in 2 weeks.I don't mind losing weight. BUT ----- I shrank 4 cm (1.5 inch)! I'm small to begin with and I really don't like those results...
Apparently a lot of other students shrank as well by roughly the same amount, though, so maybe there's something different about how the Japanese measure height?

Oh well, that's it for now! More updates soon, I hope!


Hallöchen ihr alle! Tut mir Leid, dass es so lange keinen neuen Eintrag gegeben hat. Ich bin gerade sehr beschäftigt, unter anderem dadurch, dass uns unsere Lehrer immer mehr und mehr Sachen aufhalsen.

Abgesehen von dem Japanischsprachkurs belege ich in diesem Trimester (ja...Trimester an meiner Uni hier, was in Japan nicht typisch ist) nur noch einen anderen Kurs. Er heißt "Von Ramune bis Anime". Ramune ist eine japanische Limonade und Anime (kennt ihr bestimmt) sind diese animierten Fernsehsendungen aus Japan, wie z.B. Pokemon, Sailor Moon, Dragonball, Naruto.... Also im Prinzip ist es ein Kurs über die Kultur Japans. Ein Teil des Unterrichts ist in einem großen Hörsaal am Donnerstag, von 15 Uhr bis 19 Uhr (laaaaaaang!). Wir schauen meistens dort Anime. Der zweite Teil ist am Wochenende. Wir haben kleine Gruppen gebildet und mit denen erkunden wir verschiedene Teile von Tokio, welche die Lehrer uns für das Thema der entsprechenden Woche empfohlen haben.

Ich stelle euch mal die Mitglieder meiner Gruppe vor:

- Mick: Den solltet ihr bereits kennen. Er ist Amerikaner asiatischer Herkunft und es macht einfach Spaß, mit ihm Zeit zu verbringen. Er ist in dem Anfängerkurs für Japanisch.
- Avi: Ihn habe ich auch schon erwähnt. Er kommt aus dem Staat New York in den USA und ist ein bisschen komisch. Er spielt öfters Luftgitarre...aber er ist nett. Er ist im Japanischkurs unter meinem.
- Shiori: Eine junge Japanerin, die auf mich wirkt, als hätte sie eine starke Persönlichkeit.
- Moe J.: Sie ist auch Japanerin und sehr schön. Ihr Stiefvater kommt aus England, glaube ich.
- Moe K.: Ja, wir haben zwei Moes. Wie ihr vielleicht wisst, kann ich mir nur unheimlich schlecht Namen merken, also ist es super hilfreich, dass zwei unserer Gruppenmitglieder den gleichen Namen haben. Moe wirkt am Anfang sehr schüchtern, aber sie ist sehr nett und diejenige unserer Japanerinnen, die am meisten mit uns Ausländern redet. Sie war bis jetzt bei jedem Ausflug dabei und manchmal war sie die einzige Japanerin. Aber sie tut ihr Bestes, um für uns zu übersetzen.
- Ryan: Wir trafen ihn beim ersten Ausflug. Er kommt aus England, aber sein Akzent ist nicht genau der typische britische Akzent. Er kann viel mehr Japanisch als ich. Sein Sprachkurs ist drei Level höher als meiner. Außerdem lernt er Deutsch. Eigentlich ist er zu groß, um zu dem Namen unserer Gruppe ("Die Kleinen") zu passen, aber wir haben ihn trotzdem assimiliert...ich meine adoptiert. Dank ihm weiß ich nun, dass "o la la" in Großbrittanien "la di da" heißt. =)

Nun aber zum Ausflug:
Am 8. September (Samstag) besuchte meine Gruppe zu fünft (ohne Shiori)  Ryogoku, was ein älterer Stadtteil von Tokio ist und ziemlich in der Mitte von Tokio liegt. Allerdings sind nur wenige Gebäude älter als der 2. Weltkrieg, weil der Stadtteil zweimal fast komplett zerstört wurde: Einmal beim großen Kanto-Erdbeben 1923 und den vielen Bränden, die dadurch entstanden. Viele Menschen starben bei dem Versuch, den Stadtteil zu verlassen, weil es noch keine Brücke über den Sumida Fluss gab. Und während des 2. Weltkrieges wurden wieder ganz viele Gebäude zerstört. Einige besondere Merkmale gibt es trotzdem: Die Straßen sind strukturiert, nicht so kreuz und quer wie sonst in Tokio. Und die Gebäude stehen weiter auseinander, damit Feuer nicht so schnell überspringen können.

Meine Gruppe traf sich an einer Haltestelle in der Nähe meiner Uni und wir fuhren zusammen zur Haltestelle vor der Haltestelle "Ryogoku Station". Dann liefen wir über die Asakusabashi Brücke nach Ryogoku, wobei wir uns aber wegen der Hitze bemühten, möglichst im Schatten zu bleiben. Von der Brücke hatten wir einen tollen Ausblick auf den Sky Tree, eine große Sehenswürdigkeit in Tokio (siehe die Fotos). Ich fand es witzig, dass es anscheinend auf der Brücke einige breitere Stellen gab, die nur dafür gedacht zu sein schienen, dass man von dort aus Fotos schießen kann. Wenn wir uns beeilt hätten, hätten wir unsere Lehrer treffen können, aber wir wollten nicht in einer riesigen Gruppe mit den 200 Studenten unseres Kurses rumlaufen, also suchten wir uns unsere eigene Route.

Als erster besuchten wir den Eko-in Temple. Dort erhielten wir auch gleich eine Karte von Ryogoku, was später sehr hilfreich war. Es war der erste buddhistische Tempel, den ich besucht habe und mir waren viele Dinge unbekannt. Ich fragte unsere Japanerinnen nach den kleinen Steinbauten am Wegrand zwischen den Baumbussträuchern und sie sagten, das seien kleine Grabsteine. Es gab auch lange, schmale Bretter mit Schriftzeichen, die man bei Gräbern aufstellt. Wenn ich mich recht entsinne, ist dieser Tempel für die Opfer des Kanto-Erdbebens und Feuers und für die Opfer des Zweiten Weltkriegs aus Ryogoku. Für mich war das Innere des Tempels besonders interessant. Ich wurde römisch-katholisch erzogen und es überraschte mich, wie sehr mich der Tempel an katholische Kirchen erinnerte. Ich konnte schon in der Eingangshalle den Weihrauch riechen. Der Tempel selbst hatte viele Sitzreihen für die Gläubigen und die buddhistischen "Heiligen" (ich hoffe, dass das das richtige Wort ist) auf den Bildern hatten goldenen Heiligenscheine. Generell erinnerte mich die häufige Verwendung von Gold mich stark an ältere Kirchen. Der Tempel war auf jeden Fall wunderschön, aber leider durfte ich vom Inneren keine Fotos machen.

Nach einer Weile verließen wir den Tempel und bewegten uns in Richtung der "früheren Residenz von Lord Kira". Kurz bevor wir dort ankamen, gingen wir noch in einen kleinen Laden, weil Avi so hungrig war und gerne sehen wollte, was es dort gab. Der Laden hatte einen kleinen Souvenirshop und verkaufte Amazake, was keiner von uns Ausländern kannte. Unsere Freunde erzählten uns, dass Amazake ein nicht-alkoholisches Nebenprodukt der Sakeproduktion ist und natürlich mussten wir es probieren (und wir wollten aus der Hitze heraus). Der Ladenbesitzer gab uns eine Kostprobe von Amazake in kleinen Plastikbechern, also mussten wir nichts kaufen. Während wir also im angenehm kühlen Laden saßen, schob sich die Masse der Studenten unseres Kurses mitsamt der beiden Dozenten am Laden vorbei. Ein junger Mann sah uns und gesellte sich zu uns. Wir erfuhren, dass er (Ryan) keine Gruppe hatte und wir entschlossen uns sofort, ihn zu adoptieren, also umfasst unsere Gruppe nun vier Ausländer.
Mir gefällt die Vielfalt in unserer Gruppe. Wir haben viele verschiedene Persönlichkeiten, Japanischkenntnisse und Hintergründe in unserer Gruppe. Bevor wir den Laden verließen, gab uns sechs der Besitzer noch je einen Fächer mit den Worten, wir werden sie bei der Hitze brauchen. Aber das waren Fächer, die es in seinem Laden zu kaufen gab! Er gab sie uns umsonst, obwohl nur ein oder zwei von uns in seinem Laden tatsächlich etwas gekauft hatten. Das war das Ereignis von den Tag, dass auf mich den größten Eindruck hinterlassen hat, noch mehr als die schönen Gebäude. In dem Moment dachte ich: "Das ist Japan".

Wir besuchten dann auch noch die Residenz von Lord Kira. Unsere Japanerinnen sagten uns, dass Gebäude wäre ursprünglich 10-mal so groß gewesen, was wir kaum glauben konnten, als wir den kleinen Bereich vor unseren Augen betrachteten. Als nächstes gingen wir zum Edo Tokio Museum. Auf dem Weg dorthin aßen wir Mittag, weil mittlerweile nicht nur Avi Hunger hatte. Vor dem Museum sahen wir einen Japaner, der etwas wie ein Indianer aussah, was, wie ich finde, eine witzige Kombination ist. Er spielte auf einer Bambusflöte und einer Ukulele. Als er uns sah, spielte er "Take Me Home, Country Roads".

Das Edo Tokio Museum ist sehr groß und wir kamen zu dem Schluss, dass der Eingang sci-fi-mäßig aussieht. Im Inneren gab es eine wunderschöne Holzbrücke und daneben zwei sehr unterschiedliche Gebäude, eine traditionelles japanisches Gebäude (vielleicht ein Theater) und ein westlich aussehendes Gebäude, wahrscheinlich von um 1900. Ich interessierte mich weniger für z.B. die Währung, sondern mehr für die Modelle der Stadt. Man konnte sogar mit Ferngläsern die Modelle betrachten, damit man die Details besser sehen konnte. Ich mochte auch die Querschnitte von Gebäuden, wo man z.B. erkennen konnte, wie die traditionellen japanischen Dächer konstruiert sind: unheimlich kompliziert! Ein weiteres Highlight waren die aufwendigen Kabuki Kostüme (traditionelles japanisches Theater). Sie waren weitaus verzierter als die Kosstüme, die ich im Ostasiatischen Kunstmuseum in Berlin gesehen hatte. Ich konnte auch in einer japanischen Sänfte sitzen. Das ist eine kleine Box, die an einer Stange befestigt ist. Diese wird von zwei Trägern auf den Schultern getragen und die Box hängt dann zwischen ihnen. Das war früher eine Art, wie die reichen Leute reisten. Es war kleiner, als ich dachte und ich bin froh, dass ich damit keine längere Reise unternehmen muss, weil ich mir sicher bin, dass die Box mit jedem Schritt der Träger hin und her schwankt.
(Wer "Der Letzte Samurai" gesehen hat, kennt diese Sänften.)

Einer der interessantesten Teile warn als wir (nur noch zu viert, weil zwei gehen mussten) in den interaktiven Teil des Museums gingen, wo ein japanisches Haus stand, in dem man sitzen und reden konnte. Wir setzten uns also auf die Tatami Matten und redeten darüber, woran wir glauben und ob wir bei der Partnerwahl eine ethnische Gruppe bevorzugen (die meisten von uns nicht, aber Avi will keine Amerikanerin als Freundin, obwohl er selber Amerikaner ist).

Als nächstes gingen wir zum Yokoami-cho Park und bestaunten die große Pagode in der Mitte. Es war etwas ungewohnt, nach so vielen Holzbauten wieder eine Steinmauer zu sehen. Wir blieben aber nicht lange. Der frühere Yasuda Garten, den wir noch besuchen wollten, war leider schon geschlossen, also entschlossen wir uns, nach Hause zu fahren. Wir liefen auf dem Rückweg noch am Ryogoku Sumo Stadium vorbei und bewunderten die bunten Flaggen, aber dann fuhren wir zu der Haltestelle zurück, wo wir uns am Anfang getroffen hatten.

Ich bereue etwas, dass ich noch nicht so viel Japanisch kann und deswegen keines der Schilder vor den Orten, die wir besichtigt haben, lesen konnte. Ich musste mich ziemlich stark auf unsere Japanerinnen verlassen, um an Informationen zu kommen. Aber meine Gruppe kommt sehr gut miteinander zurecht und es hat sehr viel Spaß gemacht.

In der Woche gab es noch ein anderes Ereignis, nämlich musste ich mich einem Gesundheitscheck für die Uni unterziehen. Der schlimmste Teil war ein Urintest, aber der Rest war okay. Wie sich herausstellte, habe ich, seitdem ich nach Japan gekommen bin, 2 kg abgenommen. Also 2 kg runter in 2 Wochen. ABER ----- ich bin 4 cm geschrumpft! Ich bin ohnehin nicht besonders groß, also gefällt mir dieses Ergebnis überhaupt nicht....
Aber viele andere Studenten sollen auch um 3 oder 4 cm geschrumpft sein, also messen die Japaner vielleicht die Größe etwas anders?

Naja, das ist erst mal alles für heute! Bald gibt es hoffentlich mehr Updates.

Pictures by Moe J. /Fotos von Moe J.:

Avi and I / Avi und ich
The prettiest picture ever taken of me. Avi, I, Mick and Moe M. / Das schönste Bild, dass jemals von mir gemacht wurde. Avi, ich, Mick und Moe M.

My pictures / meine Fotos:

On the way to Ryogoku. / Auf dem Weg nach Ryogoku.
I, Avi, Mick and Moe J. / ich, Avi, Mick und Moe J.
the Asakusabashi Bridge / die Asakusabashi Brücke
view of the Sumida River / Blick über den Sumida Fluss
The tower is the Sky Tree. / Der Turm ist der Sky Tree.

I apologize for the various body parts in my pictures. / Ich entschuldige mich dafür, dass auf meinen Fotos verschiedene Körperteile zu sehen sind.
According to the Japanese girls, a grave stone. / Laut den Japanerinnen ein Grabstein.
Avi at the Eko-in Temple. / Avi beim Eko-in Tempel.
Memorial for the departed. / Eine Gedenkstätte für die Verstorbenen.

Above the entrance to the temple proper. / Über dem Eingang zum Inneren des Tempels.

Ryogoku is famous for Sumo. / Ryogoku ist für Sumo bekannt.

The Sumo Stadium. / Das Sumo Stadion.
At the Edo Tokyo Museum. / Beim Edo-Tokio Museum.
Moe and Moe at the museum's entrance. / Moe und Moe beim Eingang zum Museum.
Spacy entrance to the museum. / Der Sci-fi Eingang zum Museum.

The bridge inside the museum. / Die Brücke im Museum.
sedan / Sänfte
The theater. / Das Theater.
Model of a Japanese house. / Querschnitt eines japanischen Hauses.
Kabuki costumes / Kabuki Kostüme

inside the Yokoami-cho Park / im Yokoami-cho Park
Yokoami-cho Park

Wednesday, September 12, 2012

Semester Start / Semesterbeginn

(Deutscher Eintrag wie immer unter dem englischen.)
So....back again! Let me tell you about my first week of school here in Big J (that's what I call Japan in my mind).

Monday started with the placement test for my Japanese Language class. If you remember my last entry, I stayed up late to learn, so I barely slept that night. The test was at 9AM. I actually didn't take the bus that day. Instead, I took the route where I need to walk for 20 minutes (from the station to the gate). I looked up online how to get there (Google Streetview is useful for finding landmarks you can use for orientation) and found it without any problems. The walk really is no fun in this heat, even if you constantly fan air at your face. I'm always sweaty by the time I get to the building where I have my classes.

The placement test was fine, actually. I was a bit afraid of it at first, but it was similar to the tests I took in the USA. You know, you get that small piece of paper where you mark your answer down by blackening bubbles. Most was multiple choice, except for two essays.
The students were in four different rooms, so I didn't see anyone I knew. I sat next to an Asian-American. I talked to him a little bit. I read the name on his ID card (and unknowingly to me, so did he with my ID). His name is Mick and I think he'll become my best friend here in Japan.

The results weren't due until the next day, so I went back home after chatting with Wenke. On the way from the station to the campus, I had been a small shrine and I took the opportunity to check it out on my way back. (Pictures below)

Tuesday was another day filled with boring orientation classes. We also received the results from the placement test and I'm in J4 (Japanese 4), which is the level my home university recommended for us. The other Germans and anyone else I had met so far are all in different classes, though.  Mick is in J1, the class for beginners, even though he has some knowledge already because he took Japanese in High School.

I saw Mick again at the post office. Wenke and I opened a bank account at the post office for her and I talked to Mick again for a while. It wasn't an exciting day by any means.

But Wenke and I quickly discovered that there will be some issues with my home university's requirements. My German college wants us to take certain classes, but there are only few classes on that level offered in English, plus we might have problems getting in because we didn't take the introductory classes (which we aren't supposed to take because they would to too easy and which we also missed because they were in the Spring Term).

Possibly Tuesday I also met Suzie. She is at the ICU for 4 years and will graduate from it. She's also an Asian-American and from California (almost every American here is from Cali, including Mick). She actually offered her help when she saw us walking around with a map looking lost. She is super nice and very funny. Through Suzie, I later met Nolan (from Seattle, but also at the ICU for 4 years), who happens to have two bikes and might sell me one!

Wednesday was the Registration Day. That essentially means you need to go to a computer room, log in at a website (I logged into the wrong site first...), sign up for the classes you want, log off, go to a printer to print your schedule out, go with the schedule to your advisor, have him sign the schedule or make changes, than hand the schedule in. Even though it went smoothly for me and I didn't need to change anything, I still think it's a bit unnecessarily complicated.
I think it was that day I helped Mick with something at the bank. Anyways, I kept running into him.

I also met an American girl, who, to my immense surprise, loves the sound of German! She talked to me in German, even though she had only taken the language for two years and hadn't spoken it for a while. But she was really good. While we were talking, a few Asian Americans were standing close-by talking about another Asian American, who was trying to take more than the recommended amount of classes. They said that his Asian roots were definitely showing in that moment and they had never seen him "this Asian". I barely know any Asians and no Asian Americans (only now I know some), so I was very amused by that.

Thursday I had my first class. The teacher gave us a sheet with kanji that we should know already. It was ridiculously easy, but my classmates were all saying how difficult it was. I wondered if I was in the right class. I talked to Wenke about it and because of her suggestion, I later talked to the teacher. She showed me the grammar we would be learning in J4. I realized I'm in the right class after all. I know a ton more kanji than my classmates, but apparently my home university kinda neglected the grammar.
I also finally signed up for a Japanese bank account at the post office, this time with Mick's help.

He and I are also in the same class on Thursdays. In that class, we essentially learn about Japan's culture by watching anime and going on field trips on Saturdays. Mick and Avi (another American I met earlier, from New York State) are in my group, along with three Japanese girls. Our teacher wanted his class of almost 200 students to form 32 groups of around 6 students, and those more or less equally split between Japanese and foreigners. We accomplished that nicely.
My groups now calls itself "Chiisai-no", which means "small ones". Other suggestions like "Dragonborn", "Doombringer" or "Miscellaneous Collection" were discarded. Not sure if the Japanese girls would have liked those.
We can either go with our teachers on those field trips or pick our own time and route. But for each weekend, the teachers will give us an area and a few places that we should look at. We later have to write a report about what we have seen.

Mick and I also checked out the shrine I had visited the other day and another one next to it. We also talked for a long time. He's really fun to be with and we seem think alike a lot of times. While talking, we got bitten by a ton of mosquitos. My first mosquito bites in Japan and already about 10 of them. Really, these things are awful! I'm glad I took some medicine with me.

Friday was an interesting day. I met Mick for lunch in the cafeteria. I couldn't find my wallet, so he paid for my lunch. Mick really needed to call his bank in the US. We spent several hours trying to figure out how to use the coin phones on campus, then buying a phone card, then trying to figure out how to use the card..... But eventually, after many breaks in the cool cafeteria and long talks about all sorts of things, we figured it out. I went home late and searched for my wallet.


I couldn't find it. I searched every inch of my small apartment. Heck, I even looked inside the fridge, the microwave and the rice cooker. It was nowhere to be found. It was already 6:30PM, I think. I didn't have enough money left on my Pasmo Card to get back to the campus and search for it there. So I posted on facebook, hoping a friend would come over and lend me money. Otherwise I would have to walk. Luckily, I also called a German friend (Chaline), who lives on-campus. She immediately set out to search for my wallet, starting with the Lost and Found office. Just after calling her, the Student Affairs Office called me saying someone had turned in my wallet.
Chaline went there and after some amount of talking, she was allowed to retrieve my wallet. She got on her bike and met me at a train station. I, having no money, walked there.

Everything was still inside. I'm really incredibly lucky. I'm also surprised I didn't break down and cry when I couldn't find my wallet. Had it been stolen, that might have been the end of my exchange visit. But somehow, I had an inkling it would all be fine. That kept me going. And everything was fine.

Happy End.

(I'll tell you about the weekend later.)


Sooo...hallo mal wieder! Hier ein Eintrag über meine erste Schulwoche in Big J. (In Gedanken nenne ich Japan "Big J".)

Montag begann mit dem Einstufungstest für die Japanisch Sprachkurse. Falls ihr euch an meinen letzten Eintrag erinnert, habe ich noch bis spät gelernt und kaum geschlafen. Der Test war um 9 Uhr. Ich nahm diesmal nicht den Bus, sondern die Strecke, bei der ich 20 Minuten laufen muss (von der Haltestelle zum Eingang der Uni). Ich habe vorher im Internet nachgeschaut, wie man da denn hinkommt (Google Streetview ist sehr hilfreich dabei, Orientierungshilfen zu finden) und ich fand den Weg auf Anhieb ohne Probleme. Leider ist der Weg bei dieser Hitze wirklich nicht spaßig, selbst wenn man sich immer Luft zufächert. Ich bin immer verschwitzt, wenn ich in dem Gebäude, wo ich Unterricht habe, ankomme.

Der Einstufungstest war ganz in Ordnung. Ich hatte mir erst Sorgen gemacht, aber er war wie die Tests in den USA. Ich sollte zwei kurze Aufsätze schreiben, ansonsten war es Multiple-Choice. Die Antworten schreibt man nicht hin, sondern malt kleine Kästchen auf einem separaten Zettel aus.
Alle Studenten waren auf vier Räume aufgeteilt und ich sah niemanden, den ich kannte. Ich saß neben einem Asiaten aus den USA, mit dem ich etwas redete. Ich las unauffällig seinen Namen von seiner ID ab und ohne das ich es wusste, machte er das auch bei meiner ID Karte. Sein Name ist Mick und ich glaube, er wird hier mein bester Freund werden.

Die Ergebnisse sollten wir erst am nächsten Tag kriegen, also fuhr ich wieder nach Hause, nachdem ich mit Wenke etwas geredet hatte. Auf dem Weg vom Campus zur Haltestelle besichtigte ich noch einen kleinen Schrein, der mir auf dem Hinweg aufgefallen war. (Bilder weiter unten)

Dienstag war dann wieder ein tag voller langweiliger Einführungen. Wir erhielten unsere Ergebnisse vom Einstufungstest und ich bin in J4 (Japanisch 4), was das Niveau ist, dass meine Uni in Berlin uns empfohlen hat. Alle anderen, die ich kenne, sind allerdings in anderen Sprachkursen. Mick ist in J1, dem Kurs für Anfänger, obwohl er mal in der Schule Japanisch belegt hat und deswegen Vorkenntnisse besitzt.

Ich sah Mick dann wieder in der Post (auf dem Campus). Wenke und ich eröffneten für sie ein Konto bei der Post und Mick und ich redeten wieder. Insgesamt war es aber kein aufregender Tag.

Wenke und ich durften aber schnell feststellen, dass es ein paar Probleme mit den Anforderungen unserer Heimatuni gibt. Unsere Uni möchte, dass wir Kurse auf einem bestimmen Niveau belegen, davon werden auf English nicht sehr viele angeboten. Außerdem könnte es schwierig werden, dort rein zu kommen, weil wir die Einführungskurse nicht besucht haben. Die waren größtenteils im Frühling und die sollen wir eh nicht belegen....

Vermutlich war es auch Dienstag, als ich Suzie kennenlernte. Sie ist für 4 Jahre an der ICU und wird hier ihren Abschluss machen. Sie ist ebenfalls eine Amerikanerin asiatischer Abstammung und kommt aus Kalifornien (wie fast alle Amis hier, einschließlich Mick). Sie bot uns ihre Hilfe an, als sie uns sah, wie wir mit einer Karte in der Hand verloren umher schauten. Sie ist super nett und witzig. Durch Suzie traf ich auch später noch Nolan (aus Seattle, aber auch für 4 Jahre an der ICU), der zufällig zwei Fahrräder besitzt und mir vielleicht sein zweites verkauft.

Mittwoch war der Registrierungstag für die Kurse, die man belegen will. Das bedeutet, dass man zuerst zu einem Computerraum geht, sich bei einer Internetseite einloggt (ich loggte mich erst bei der falschen Seite ein...), sich für die Kurse anmeldet, sich ausloggt, dann den Kursplan an einem Drucker ausdruckt, dann zum persönlichen Berater an der Uni läuft, der dann entweder unterschreibt oder Änderungen empfiehlt, und dann erst gibt man den Zettel ab. Obwohl es bei mir alles glatt lief, finde ich, dass es unnötig kompliziert ist.
Ich glaube, an dem Tag half ich Mick noch mit irgendwas in der Bank/Post. Auf jeden Fall liefen wir uns immer wieder über den Weg.

Ich traf auch noch eine Amerikanerin, die zu meiner großen Überraschung den Klang von Deutsch liebt! Sie redete mit mir auf Deutsch, obwohl sie nur zwei Jahre lang die Sprache gelernt hatte und seit einiger Zeit nicht mehr gesprochen hat. Aber sie ist wirklich gut. Während wir redeten, unterhielten sich mehrere Amerikaner asiatischer Herkunft über einen anderen asiatischen Amerikaner, der mehr als die empfohlene Anzahl an Kursen belegen wollte. Sie sagten, seine asiatischen Wurzeln würden sich in dem Moment wirklich bemerkbar machen und sie hätten ihn noch nie "so asiatisch" gesehen. Ich kenne nur wenige Asiaten und gar keine Amerikaner asiatischer Herkunft (erst jetzt), also fand ich das Gespräch sehr amüsant.

Am Donnerstag hatte ich meinen ersten Unterrichtstag. Unsere Lehrerin hab uns einen Zettel mit den Schriftzeichen (Kanji), die wir kennen sollten. Es war super einfach, aber alle meine Klassenkameraden stöhnten, wie schwierig es sei. Ich fragte mich, ob ich wirklich in der richtigen Klasse sei. Ich redete später mit Wenke und ihrem Ratschlag folgend sprach ich mit meiner Lehrerin. Sie zeigte mir die Grammatik, die wir in J4 lernen werden. Mir ist klar geworden, dass ich wirklich im richtigen Kurs bin. Ich kenne zwar viel mehr Kanji als meine Kommilitonen, aber meine Heimatuni hat die Grammatik etwas vernachlässigt.
Mit Micks Hilfe eröffnete ich dann noch bei der Post ein japanisches Konto.

Er und ich haben donnerstags den gleichen Kurs. In dem Kurs lernen wir über die japanische Kultur, indem wir Anime sehen und am Wochenende Tokyo erkunden. Mick und Avi (ein anderer Amerikaner, den ich vorher kennengelernt hatte, aus New York State) sind mit mir und drei japanischen Mädchen in einer Gruppe. Unser Dozent wollte, dass unser fast 200 Studenten großer Kurs sich in 36 Gruppen a 6 Leute aufteilt, wobei die Gruppen möglichst zu gleichen Teile aus Japanern und Ausländern zusammensetzen sollte. Das haben wir auch geschafft.
Meine Gruppe heißt "chiisai-no", "Die Kleinen". Andere Vorschläge wie "Dragonborn" (Drachenkind),  "Doombringer" (Bringer des Verderbens) oder "Miscellaneous Collection" (Kunterbunte Mischung) lehnten wir ab. Ich weiß nicht, was die japanischen Mädchen dazu gesagt hätten.
Wir können entweder mit unseren Dozenten mitgehen oder zu einem anderen Zeitpunkt unsere eigene Tour machen. Aber für jedes Wochenende geben uns die Dozenten einen Plan, was wir in einer bestimmten Gegend ansehen sollten. Später müssen wir darüber dann einen Bericht schreiben.

Mick und ich liefen noch zu den Schrein, den ich voher besichtigt hatte und guckten auch noch einen anderen in der Nähe an. Wir redeten ziemlich lange. Es macht wirklich Spaß, mit ihm Zeit zu verbringen und wir denken oft in ähnlichen Bahnen. Während wir redeten wurden wir von Mücken zerstochen. Meine ersten Mückenstiche in Japan und dann gleich 10 Stück davon. Sie sind wirklich schrecklich. Ich bin froh, dass ich mein Kühlgel aus Deutschland mitgenommen habe.

Freitag war ein sehr interessanter Tag. Ich traf Mick zum Mittagessen in der Mensa. Ich konnte mein Portemonnaie nicht finden, deswegen bezahlte er mein Essen. Er musste dringend seine Bank in den USA anrufen. Wir verbrachten mehrere Stunden bei dem Versuch herauszufinden, wie die Münztelefone auf dem Campus funktionieren, dann kauften wir eine Telefonkarte und probierten wieder herum, wie die funktioniert...Nach vielen Pausen in der kühlen Mensa und langen Gesprächen über alle möglichen Themen schafften wir es endlich, die Karte richtig zu verwenden. Ich fuhr spät nach Hause und suchte nach meinem Portemonnaie.


Ich konnte es einfach nicht finden. Ich durchsuchte jeden Zentimeter in meiner kleinen Wohnung. Ich habe sogar im Kühlschrank, in der Mikrowelle und im Reiskocher nachgesehen! Es war nirgendwo zu finden. Es war schon 18:30, glaube ich. Ich hatte nicht mal mehr genug Geld auf der Pasmo Karte, um zurück zum Campus zu fahren und dort zu suchen. Also schrieb ich auf facebook und hoffte darauf, dass ein Freund vorbeikommen und mir etwas Geld leihen würde. Ansonsten müsste ich laufen. Glücklicherweise erreichte ich eine Freundin (Chaline, auch von meiner Uni in Berlin), die auf dem Campus wohnt. Sie lief sofort los, um nach dem Portemonnaie zu suchen und fing mit dem Fundbüro an. Gleich nachdem ich mit ihr geredet hatte, rief das Student Affairs Office an und sagte, jemand habe mein Portemonnaie im Fundbüro abgegeben.
Chaline ging dort hin und durfte nach einigem Hin und Her auch mein Portemonnaie für mich abholen. Sie fuhr mit dem Rad zu einem Bahnhof und ich (ohne Geld) lief dort hin und traf sie dort.

Alles war noch drin. Ich habe wirklich großes Glück gehabt. Ich bin auch überrascht, dass ich nicht angefangen habe, zu weinen, als ich mein Portemonnaie nicht finden konnte. Wenn es gestohlen worden wäre, hätte das wahrscheinlich das Ende meines Austauschjahres bedeutet. Aber irgendwie hatte ich das Gefühl, alles werde gut werden. Das hat mir Kraft gegeben. Und es wurde auch alles gut.

Happy End.

(Über mein Wochenende schreibe ich später.)

the 2nd shrine / der 2. Schrein